The Sugarland Express; la magia de Spielberg antes del fenómeno blockbuster

David Azar: @DavidAzar93

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Es fácil asociar el nombre Steven Spielberg con una marca de Hollywood. El hombre se las sabe todas en la industria: ha roto el record de película más taquillera de la historia tres veces – Jaws (1975), E.T. The Extraterrestrial (1982) y Jurassic Park (1993) -, tiene dos Oscar de Mejor Director por Schindler’s List (1993) y Saving Private Ryan (1998), y es cofundador de DreamWorks Studios; esto es tan solo la punta del iceberg. Spielberg, por resumirlo en algo, es la viva imagen del director que, como él mismo dice, “sueña para vivir”.

Todos conocemos su nombre, todos hemos visto (y probablemente llorado con) alguna de sus películas, y todos reconocemos esos elementos estéticos que conforman su cine. Pero antes de 1975, el año en que Spielberg se lanzaría a la fama y redefiniría el concepto de blockbuster con el éxito de Jaws, el director de entonces 26 años de edad ya había realizado dos largometrajes que evidenciarían el talento inigualable del entonces joven cineasta. Después de hacer su debut como director de cine con Duel (1971), una película para la televisión basada en un cuento corto de Richard Matheson, Spielberg tomó una historia real para su debut en las salas de cine: The Sugarland Express (1974).

Basada en el caso de la fugitiva Ila Fae Holiday y el policía James Kenneth Crone, la película sigue a Lou-Jean (Goldie Hawn) en su intento por ayudar a su novio Clovis Poplin (William Atherton) a escapar de prisión y juntos recuperar a su bebé, mismo que ha sido asignado a una familia adoptiva. A lo largo de su misión, la pareja tendrá que evadir la fuerza de la ley en una aventura de grandes proporciones; al igual que con Duel, Spielberg dejó claro su fascinación por aventuras extraordinarias desde sus inicios detrás de la cámara. El oficial Slide (Michael Sacks) será el rehén de Lou-Jean y Clovis durante su loca travesía en el estado de Texas. El capitán Harlin Tanner (Ben Johnson) tiene la tarea de detener a los Poplin y rescatar a Slide. Los guionistas Hal Barwood y Matthew Robbins se encargaron de la adaptación y Universal Pictures le otorgó un presupuesto de 3 millones de dólares a un Steven Spielberg muy joven y ambicioso.

Spielberg, Barwood y Robbins añadieron dos detalles más allá de la historia real que serán esenciales para la cinta: la figura de Clovis Poplin (el esposo de Ila Fae Holiday no fue parte de este evento criminal) y el hecho de que la persecución policiaca se convirtiera en un evento mediático de grandes magnitudes. Esta última idea, que en palabras del mismo director “enciende el viejo sentimentalismo americano”, junto con la familia desintegrada (los mismos padres de Spielberg se divorciaron) tienen su origen en The Sugarland Express, y terminarían por convertirse en temas recurrentes a lo largo de sus películas posteriores. Incluso en las cintas en donde Spielberg funge únicamente como productor prevalece el tema del individuo ordinario haciendo cosas extraordinarias. Lou-Jean es la heroína (o más bien, anti-heroína) extraordinaria con la que la audiencia se identifica gracias a sus ideales y convicciones, partiendo de un contexto ordinario. Este elemento típico del cine de Spielberg, tan encriptado en los espectadores que hemos crecido con sus películas, existe en el Capitán Miller (Tom Hanks) de Saving Private Ryan, Jim (Christian Bale) de Empire of the Sun (1987) y más recientemente en el abogado James Donovan (nuevamente Tom Hanks) en Bridge of Spies (2015) ¿De dónde creen que viene Wade Watts (Tye Sheridan) en Ready Player One (2018)? Exacto, de un contexto ordinario, un lugar que todos los soñadores podemos identificarnos. Spielberg no solo construye este sentimentalismo alrededor de Lou-Jean y Clovis, sino también en el oficial Slide, quien a lo largo de su experiencia como rehén se da la oportunidad de descubrir la bondad, carisma e ingenuidad de sus secuestradores. El desenlace de la película engloba muy bien este mensaje de empatía a través de la postura de Slide en el momento de su rescate, cuando se enfrenta al capitán Miller.

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Con fieles actuaciones de un excelente reparto, diálogos divertidos y secuencias de acción emotivas, The Sugarland Express fue un éxito rotundo en taquilla al mismo tiempo que la crítica especializada la recibió con brazos abiertos; Spielberg cumplió con las expectativas de Universal Studios, ganándose su lugar en la cantera de directores del estudio, un chico digno de recibir trabajo en la industria. Su futuro pintaba prometedor, pero no fue Spielberg el único talento nuevo que surgió a raíz de esta cinta. La destreza visual de The Sugarland Express, sus paisajes texanos en atardeceres rojizos, las caravanas de patrullas compuestas al son de las carreteras y uno que otro claroscuro sobre los personajes vienen del ingenio y cámara de Vilmos Zsigmond, el director de fotografía húngaro que posteriormente trabajaría en cintas como Close Encounters of the Third Kind (Spielberg, 1977), The Deer Hunter (Michael Cimino, 1978) y Blow Out (Brian De Palma, 1981), por mencionar algunas. Otra leyenda que salió a flote gracias a The Sugarland Express fue nada más y nada menos que John Williams, uno de los mejores compositores de música en la historia cine y colaborador recurrente de Spielberg por más de cuarenta años, éste siendo su primer proyecto juntos.

The Sugarland Express tuvo su estreno en el Festival de Cannes en 1974, donde se llevó el premio a Mejor Guión dentro de la selección oficial. Hoy la recordamos como el gran punto de partida de un cineasta sin igual.

Fuentes:

  • Steven Spielberg: A Journey in Film (libro de 32 páginas adjunto al Steven Spielberg Director’s Collection [Blu-ray]).

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